Amerique du Sud, Carnets de voyage

Parc National de Torres del Paine (Chili)

Le circuit du W

Situé en Patagonie dans le Sud du Chili, le Parc Torres del Paine est l’un des lieux touristiques les plus populaires du pays. Elu 8ème merveille au monde, classé au patrimoine de l’UNESCO depuis 1978, Torres del Paine est un incontournable si vous visitez la Patagonie, et les nombreuses infrastructures mises en place pour accueillir un public toujours plus nombreux (plus de 200 000 en 2016) en font un haut lieu du trekking dans le monde. Il existe de nombreuses possibilités pour randonner et pratiquer d’autres activités d’extérieur, mais deux itinéraires sont particulièrement mis en avant, celui du « O » permettant de faire un tour complet du Parc, et celui du « W » permettant d’accéder aux paysages les plus emblématiques. Je suis arrivé au Parc en saison basse, qui dure de mai à octobre, le circuit complet du O était donc encore fermé pour des raisons météorologiques, raison pour laquelle j’ai du me contenter du circuit plus conventionnel du W.

Vous pouvez découvrir ce trek en vidéo dans l’épisode 2 de The American Hike :

 

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Le circuit du W, en vert sur la carte, permet d’accéder véritablement au massif montagneux.

 

1. Environnement naturel

 

Je souhaite tout d’abord débuter cet article par une présentation générale du parc national, dans le but de vous convaincre de la richesse exceptionnelle que présente cet écrin de biodiversité, et de l’importance de la protéger lors de votre pratique.

Géologie et hydrographie

Le massif de Torres del Paine, bien plus jeune que ceux de la Cordillère des Andes, est constitué d’une formation géologique unique par sa jeunesse et son caractère spectaculaire. Le coeur du massif est composé de granites, issus d’une lente fusion magmatique, et qui au cours de leur composition se sont différenciés en fonction des conditions auxquels ils ont été soumis. Ces différences sont aujourd’hui observables grâce aux variations de couleurs des granites, allant du gris au rose, ce qui offre aux géologues l’opportunité unique d’étudier ce type de structure. On rencontre également des roches de type sédimentaire, plus foncées, dont les origines bien plus anciennes remontent à l’érosion des Andes nouvellement créées.

Le système hydrographique du parc s’écoule du nord au sud, et est très dépendant du champ de glace Sud de Patagonie. Les glaciers ont modelé le paysage par l’érosion, et sont à la base d’une chaîne hydrographique complexe qui offre de nombreux milieux propices au développement d’une biodiversité extrêmement riche, mais sont aujourd’hui menacés par le réchauffement climatique, et avec eux toute la chaîne qui repose sur leur fonctionnement. Phénomène observable dans tous les glaciers de la région, le Glacier Grey a perdu 19 km2 au cours de ces 30 dernières années, ce qui est énorme.

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Sur cette photo on peut remarquer les strates géologiques de couleurs différentes qui composent le massif.

 

Faune et flore

Bien que relativement peu étendu en surface, le parc Torres del Paine est particulièrement remarquable pour sa grande variété d’environnements naturels, ainsi que pour les espèces animales et végétales qui s’y développent. Il convient donc de protéger ces écosystèmes en adoptant une attitude reponsable, en particulier concernant le risque d’incendie. En effet en 2011/2012 un incendie de grande envergure détruisait 17 600 hectares de forêt au sein du parc, forêt à laquelle il faudra encore de longues années pour se reconstituer complètement. On distingue 4 types de zones possédant chacune sa végétation-type qui s’y est adapté à des conditions météorologiques particulières, souvent très rudes :

  • Le matorral composé de végétation où dominent des arbustes présentant des adaptations destinées à économiser de l’eau.
  • La forêt magellanique composée presque exclusivement de hêtres de Terre de Feu.
  • La steppe patagone composée d’une végétation basse, principalement de graminés très résistants.
  • Le désert andin, dont la végétation très pauvre est déterminée par l’altitude.

Dans ces milieux variés la faune que l’on peut rencontrer présente également une grande richesse, avec pas moins de 118 espèces d’oiseaux, dont certaines emblématiques, et certaines menacées, comme le nandou de Darwin, cousin de l’autruche, et le condor des Andes.

De nombreux mammifères y sont également présents comme le guanaco, proche cousin du lama, le Grand tatou velu, la moufette de Patagonie, le renard de Magellan, et bien sûr le plus grand félin d’Amérique, le puma.

J’ai moi-même eu affaire à un puma, sans même le savoir. Le soir où je campais à Paine Grande, alors que je cherchais quelque chose dans ma tente, en étant à moitié à l’extérieur, un puma est venu rôder au milieu du camping. J’étais alors le seul dehors, mais d’autres campeurs à l’abri à l’intérieur des bâtiments du camping ont pu observer la scène.

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Le guanaco, animal sauvage proche du lama, est extrêmement répandu en Patagonie.

 

2. Description de l’itinéraire

 

Le circuit du W long de 76 km peut s’effectuer d’Est en Ouest ou d’Ouest en Est en 4-5 jours. Les deux points d’accès en sont :

  • A l’Ouest le refuge de Paine Grande (repère 19), accessible en catamaran par le Lac Pehoé, ou à pied par un chemin de 18 km depuis l’entrée du Parc (repère 18), où l’on peut se rendre en voiture. Bien que ne faisant pas partie du circuit, je recommande fortement ce petit itinéraire pour se mettre en jambes tout en profitant des vues qu’il offre sur le massif montagneux.
  • A l’Est l’entrée du Parc avec le refuge de Las Torres (repère 28), accessible directement par la route.

 

 

Le circuit du W oblige à faire trois allers-retours, les trois branches du « W », pour accéder à trois points de vue spectaculaires, qui, rassurez-vous, en valent largement la peine :

  • Le Glacier Grey, auquel il est également possible d’accéder par le lac du même nom en catamaran, ou même en kayak. Pour les amateurs d’alpinisme il est par ailleurs possible d’y suivre des excursions organisées pour explorer les entrailles du glacier et effectuer de l’escalade sur glace. Le refuge du glacier qui se trouve à proximité, ainsi que le camping (payants), offrent tous les services nécessaires pour rester une nuit sur place.

 

 

  • Le Mirador Britanico auquel je n’ai malheureusement pas pu accéder à cause de fortes chutes de neige. Il offre une très belle vue sur les glaciers et les formations géologiques exceptionnelles de ce cirque rocheux. Je peux néanmoins vous proposer quelques photos prises par nos amis voyageurs du blog wildwaft.wordpress.com.

 

 

 

 

 

  • Le Mirador de las Torres, à la fois le plus difficile d’accès à cause de l’ascension qu’il exige, et le plus emblématique du Parc, d’où l’on peut admirer les fameuses tours de granite. De nombreux touristes ne restent qu’une seule journée dans le Parc pour effectuer l’aller-retour depuis l’entrée de Las Torres. En saison haute le chemin peut donc être extrêmement fréquenté.

 

 

De manière générale le reste du parcours présente également un vrai intérêt, notamment la partie à proximité du refuge de Los Cuernos, entre la branche du Mirador Britanico et celle de Las Torres, qui offre de très beaux points de vue sur le Lac Nordenskjöld.

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Un petit air paradisiaque au bord du Lac Nordenskjöld.

 

 

3. Services et infrastructures

 

Comment dormir sur place ?

Le Parc National Torres del Paine qui accueille un nombre croissant de touristes chaque année est géré par l’organisme public des forêts, le CONAF, qui propose certains refuges et certains campings sur place. Il existe également des refuges et gites privés sur le parcours, et de nombreux hôtels à proximité des entrées du Parc. Les choix sont donc très nombreux, mais il faudra de toute manière débourser un peu d’argent, y compris pour accéder aux campings du CONAF, sachant que le camping sauvage est strictement interdit. Je vous conseille donc d’organiser votre parcours à l’avance depuis Puerto Natales où le personnel des offices de tourisme pourra vous aider à y voir plus clair, et au besoin à réserver des gites, en particulier en saison haute où la fréquentation est très importante. De toute manière prévoyez des espèces sur place.

 

 

Comment accéder au parcours ?

  • Depuis la ville la plus proche au Chili, Puerto Natales, il est très facile de prendre une place dans l’un des nombreux bus qui font la navette chaque jour, et de réserver votre retour. De tels services sont également disponibles depuis la ville argentine la plus proche, El Calafate.
  • Bien sûr si vous possédez une voiture sur place il vous est toujours possible de vous y rendre par vos propres moyens, mais étant donné que le circuit du W n’est pas une boucle cela implique que vous reveniez à votre point de départ, soit en marchant, soit en bus.
  • Enfin il est possible d’éviter certains parcours en réservant une place à bord d’un des catamarans qui naviguent sur les lacs, soit pour accéder à Paine Grande depuis l’entrée du Parc, soit pour vous rendre directement au refuge du Glacier Grey, et ainsi vous éviter l’aller-retour. Cette option est néanmoins très onéreuse.

 

Autres activités

Le parc n’est bien sûr pas dévolu à la pratique de la randonnée, mais offre également de nombreuses autres possibilités de sports d’extérieur, encadrées par des organisations privées :

  • L’alpinisme, notamment sur glace avec le Glacier Grey, et l’escalade, avec notamment la tour centrale de Las Torres (2454 m) qui constitue l’un des trois « Big Walls » mythiques de Patagonie, mais dont l’ascension requiert une préparation digne d’une véritable expédition.
  • Le kayak, notamment sur le Lac Grey, ce qui permet d’approcher au plus près du glacier.
  • L’équitation est également très répandue dans le parc, avec de nombreux itinéraires de niveaux très variés, qui permettent à chacun de trouver son bonheur au dos de ces chevaux robustes de Patagonie.
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Départ de Las Torres à cheval.

 

 

4. Difficulté

 

En dernier lieu je souhaiterais mettre en garde contre la tentation, qui pourrait notamment atteindre les randonneurs expérimentés, et dans laquelle je suis moi-même tombé, de croire que, parce qu’il connaît une très forte frèquentation, le Parc Torres del Paine est très accessible et d’un niveau facile pour randonner. Il n’en est rien. D’une part le terrain peut s’avérer à la fois très difficile à négocier d’un point de vue technique, et à la fois très exigeant d’un point de vue physique. D’autre part la météo capricieuse de Patagonie, alliée aux variations rapides d’altitude, peut rendre les conditions extrêmement difficiles avec des vents très forts, de la pluie, et de la neige, y compris en saison estivale. Il convient donc de toujours respecter les consignes mises en place, comme de ne pas s’aventurer au hasard sur un itinéraire fermé au public, d’être en forme physiquement, et d’être correctement équipé pour tout type de conditions, notamment lors d’un trek de plusieurs jours avec bivouac. Mais même si vous ne comptez réaliser qu’une journée de marche, comme pour faire l’aller-retour jusqu’aux Torres, ne sous-estimez pas la difficulté et équipez-vous en conséquence. Attirés par cette attraction emblématique, j’ai vu sur cet itinéraire, de seulement quelques kilomètres, de nombreux touristes en difficulté ne pas aller jusqu’au bout et rebrousser chemin, se faire mal, et se mettre en danger.

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Bien que tracé et balisé, le chemin peut parfois s’avérer très technique.

 

En revanche si vous êtes expérimenté, sportif, et que vous savez ce que vous faites, il est tout à fait possible de parcourir ces itinéraires bien plus rapidement que ce qui est conseillé. À titre d’exemple j’ai effectué le circuit du W, à l’exception de l’aller-retour de 13 km pour se rendre au Mirador Britanico, en seulement 2 jours, au lieu des 4-5 jours normalement nécessaires. Un bon marcheur peut donc raisonnablement envisager d’effectuer cet itinéraire complet en moins de 4 jours.

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Panneaux d’indication et de balisage au départ de Las Torres. Les estimations de distance se sont souvent avérées très approximatives sur de tels panneaux.

 

 

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